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Est-ce une cause d’inquiétude?

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Des chercheurs ont identifié un nouveau coronavirus se propageant parmi les campagnols en Suède. Crédit image : Arterra/Universal Images Group via Getty Images.
  • Des chercheurs suédois ont identifié un nouveau coronavirus infectant une population de campagnols roussâtres suédois.
  • Le coronavirus appartient au même groupe de virus que le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le coronavirus.
  • Les experts disent que les cas de transmission zoonotique sont rares et que le danger pour l’homme de ce coronavirus est faible.

Des chercheurs du Zoonosis Science Center de l’Université d’Uppsala en Suède ont détecté un coronavirus jusque-là inconnu dans un groupe de campagnols roussâtres de Grimsö, à l’ouest de Stockholm, en Suède.

Dans une étude annonçant la découverte, ses auteurs expliquent qu’environ 3,4% des campagnols prélevés et testés pour les virus ont ce que les chercheurs ont nommé le « virus Grimsö ».

Ils ont été échantillonnés pour la première fois en 2015, mais les auteurs soupçonnent que le virus est présent depuis plus longtemps dans la population de campagnols.

Le séquençage de l’ARN a révélé que le virus Grimsö appartient à la même famille de bêtacoronavirus comme le SRAS-CoV-2, SRAS-CoV, et MERS-CoV. Le SRAS-CoV-2, le virus à l’origine du COVID-19, est probablement passé des chauves-souris aux humains, bien que son origine reste non confirmée.

Anciens coronavirus saisonniers HCoV-OC43 et HCoV-HKU1 également probablement passé des rongeurs, tels que les souris, les rats et les campagnols aux humains, et dans le cas du HCoV-OC43, aux bovins également. Aucun des deux n’a causé de maladie grave.

Professeur Dong-Yan Jinqui enseigne la virologie moléculaire et l’oncologie à l’Université de Hong Kong, et qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré Nouvelles médicales aujourd’hui:

«Les coronavirus sont gravement sous-étudiés avant la pandémie. Il n’est pas surprenant de trouver de nouveaux coronavirus chez d’autres espèces. Bien que nous devrions faire plus de recherches sur les coronavirus animaux, nous n’avons aucune raison de nous inquiéter. Il y a des milliers de nouveaux coronavirus à découvrir dans différentes espèces, et ils sont là depuis des centaines ou des milliers d’années.

« Une surveillance et une surveillance étroite sont nécessaires pour certains d’entre eux, mais nous n’avons pas besoin de paniquer ou de trop nous inquiéter », a-t-il ajouté.

Heather Wells, doctorat étudiant et membre de la Laboratoire Anthony enquêtant sur les virus zoonotiques à l’Université de Californie, Davis, qui n’était pas non plus impliqué dans l’étude, a accepté.

« Je ne dirais pas que ce virus est une cause d’inquiétude, car il n’y a aucune preuve que le virus puisse infecter les humains, et il n’est pas étroitement lié à [other] Embecovirus connus pour causer des maladies humaines, comme HKU1. Cela dit, il n’y a pas non plus suffisamment de preuves pour dire avec une certitude à 100% qu’il ne peut pas infecter les humains, même si c’est hautement improbable », nous a-t-elle dit.

L’étude paraît dans MDPI.

Selon le Dr Jin : « La transmission interspécifique est rare. Dans la plupart des cas, il existe des barrières d’espèces. Tous les virus ne peuvent pas passer d’une espèce à l’autre. Beaucoup ont une spécificité d’espèce élevée.

« Même si des sauts entre espèces se produisent, plusieurs événements pourraient être nécessaires pour que le virus s’adapte aux humains », a-t-il noté.

L’une des préoccupations soulevées par les auteurs de l’étude est la proximité physique des campagnols avec les populations humaines, une proximité qui ne fait que croître en raison de la destruction continue de l’habitat. Les campagnols roussâtres sont parmi les plus répandus en Europe et s’abritent dans des structures artificielles, ce qui augmente la probabilité de contact.

Néanmoins, Wells a déclaré: «[j]Ce n’est pas parce que les humains et les campagnols vivent à proximité les uns des autres qu’il existe nécessairement des voies de transmission viables entre eux.

«Les gens devraient entrer physiquement en contact avec les campagnols ou leurs excréments», a-t-elle noté, «comme avec de l’urine et des matières fécales, ou avec des aliments contaminés par la salive. Les campagnols ne sont pas aussi adaptables aux environnements urbains que d’autres rongeurs tels que les rats et les souris, de sorte que le risque d’exposition pour les humains est probablement faible.

Wells a ajouté: «La bonne nouvelle à ce sujet est que le potentiel de propagation du virus aux humains peut être contrôlé grâce à des méthodes de prévention efficaces. Plus d’informations sur l’écologie des campagnols seraient utiles pour déterminer où le contact homme-campagnol serait le plus probable, le cas échéant, et concentrer les mesures préventives à ces points.

En utilisant le séquençage de l’ARN, les chercheurs impliqués dans cette étude ont découvert que les campagnols étaient porteurs de deux souches distinctes du virus Grimsö.

Les auteurs écrivent que «[t]son observation suggère que soit plusieurs souches de virus de type Grimsö co-circulent chez les campagnols roussâtres à Grimsö, soit que ces virus sont régulièrement transmis aux campagnols roussâtres d’autres espèces.

Il est également possible, disent-ils, que les variantes reflètent simplement une population de campagnols en constante évolution à Grimsö.

MNT a demandé à Wells s’il y avait un changement dans le comportement du virus dans la communauté des campagnols qui pourrait sonner l’alarme pour les humains. Elle répondit:

« Je ne pense pas que le changement de l’activité du virus au sein de la population de campagnols soit une source de préoccupation. Des taux de prévalence plus élevés au sein de la population pourraient signifier une plus grande opportunité pour les humains de contacter un campagnol infecté, mais des mesures de prévention efficaces pour limiter le contact avec les campagnols annuleraient cette augmentation des opportunités.

Le Dr Jin a noté que l’histoire des virus zoonotiques soutient l’idée que nous ne devrions pas être trop préoccupés par le virus Grimsö.

« Nous ne connaissons pas tous les déterminants de la transmission interspécifique. Cependant, les virus devraient être là depuis des lustres. S’ils n’infectent pas les humains, ils ne pourront peut-être jamais le faire », nous a-t-il dit.

« Dans des exemples passés de transmission zoonotique de virus tels que le VIH et le SRAS-CoV », a ajouté le Dr Jin, « les voies de transmission comprennent les caresses et le dépeçage. Pour le VIH, plus de dix événements de transmission inter-espèces ont été trouvés chez des chasseurs de primates non humains, seuls un ou deux se sont soldés par une transmission interhumaine durable donnant lieu au VIH-1 et au VIH-2.

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