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Démence : points de vue d’experts et de soignants

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Des millions de personnes dans le monde vivent avec une forme de démence, qui affecte gravement leur qualité de vie et celle de leurs aidants. Les causes spécifiques de la démence restent floues, mais les chercheurs progressent régulièrement pour en savoir plus sur ses mécanismes. Cet épisode d’En conversation examine certaines des réalités de la démence et présente de nouvelles orientations dans la recherche sur la démence.

La démence est une maladie neurocognitive syndrome qui fait référence à un ensemble de symptômes liés à la perte de mémoire et au déclin des fonctions cognitives.

La forme la plus courante de démence est la maladie d’Alzheimer, qui touche des millions de personnes dans le monde. Selon les données des Centers for Disease Control and Prevention (CDC), rien qu’aux États-Unis, en 2020, autant que 5,8 millions personnes avaient la maladie d’Alzheimer.

Les recherches menées par la Société Alzheimer en 2019 indiquent que plus de 850 000 personnes vivaient avec la démence au Royaume-Uni cette année-là, et dans le monde, plus de 55 millions personnes vivent avec la démence, selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS).

Certains traitements peuvent aider à soulager certains symptômes de la démence, mais la plupart des formes de démence sont actuellement incurables, et les chercheurs continuent d’étudier les mécanismes par lesquels ce syndrome se développe en vue de développer de meilleurs traitements et stratégies de prévention.

Dans notre dernier épisode d’En conversation, nous avons parlé avec Paula Field, qui s’occupe de sa mère atteinte de la maladie d’Alzheimer, et avec Dr Kamar Ameen-Alimaître de conférences en sciences biomédicales à l’université de Teesside au Royaume-Uni, et spécialiste des maladies neurodégénératives, dont la maladie d’Alzheimer.

Cet article fournit un enregistrement édité et raccourci de cet épisode de notre podcast. Nous avons ajouté des liens de référence vers les principaux résultats de recherche qui y sont mentionnés. Veuillez écouter le podcast – ci-dessous ou sur votre plateforme préférée – pour la discussion complète.

Dre Hilary Guite : Commençons par un survol de la démence et de ses causes.

Dr Kamar Ameen-Ali : Je pense toujours qu’il est bon, lorsque nous parlons de démence, de commencer par une définition de ce que nous entendons par là. Souvent, vous entendrez peut-être des gens l’utiliser de manière interchangeable avec des choses comme la maladie d’Alzheimer, mais ce sont des choses très distinctes.

La démence, nous la décrivons en quelque sorte comme un terme générique. Il décrit un ensemble de symptômes, c’est un syndrome clinique — ces symptômes sont souvent associés à des troubles de la mémoire. Mais pour un diagnostic de démence, vous devez également avoir une déficience dans un ou plusieurs autres domaines cognitifs – cela peut être la personnalité, cela peut être des compétences visuo-spatiales, par exemple.

Et comme je l’ai mentionné, la démence en tant que syndrome clinique est distincte de quelque chose comme la maladie d’Alzheimer, qui est un type de maladie cérébrale qui mène à la démence.

Dr Guite : La démence est-elle héréditaire ?

Dr Ameen Ali : Tout dépend de quelle maladie cérébrale on parle. Donc, si nous allons parler de la maladie d’Alzheimer – ce qui, je pense, est une bonne idée, car c’est la maladie cérébrale la plus courante qui mène à la démence – il y a certains types de maladie d’Alzheimer qui sont héréditaires et d’autres qui ne le sont pas.

Le type le plus courant de maladie d’Alzheimer est ce que nous appelons la maladie d’Alzheimer sporadique, qui compte pour 97 % des cas de maladie d’Alzheimer. Ainsi, 3 % des cas de maladie d’Alzheimer auront cette origine génétique connue, et cela est causé par des mutations génétiques.

Ainsi, seul un petit pourcentage des cas réels de la maladie d’Alzheimer ont ce lien héréditaire génétique connu.

Dr Guite : Merci. Paula, tu t’occupes de ta mère atteinte de démence tout en travaillant. Pouvez-vous nous dire ce que vous avez remarqué en premier ?

Champ de Paula : Oui. Je pense que ma sœur et moi avons remarqué pour la première fois qu’il y avait des problèmes de mémoire après la mort de mon père. Je pense qu’elle avait commencé à développer une forme de démence avant cela, mais [our parents] en quelque sorte s’entraidaient. Et je pense [our father] l’a aidée à travers beaucoup de ces choses quotidiennes.

Après sa mort, je pense que c’est devenu beaucoup plus évident [that something was wrong]mais, vous savez, à ce stade, nous n’étions pas sûrs si [her symptoms were] une sorte de deuil. Mais ça a progressé petit à petit. Et il nous a probablement fallu environ 6 mois après sa mort pour réaliser que, vous savez, nous avions probablement besoin de l’emmener chez le médecin et de découvrir ce qui se passait.

Dr Maria Cohut : Paula, comment cela vous a-t-il affecté, vous et votre sœur, financièrement et dans la vie de tous les jours ?

Paule : Eh bien, je pense que dans les premiers jours, vous pourriez avoir une conversation [with our mother]. [My sister and I] travaillaient tous les deux à temps plein, nous allions visiter le week-end, donc nous y allions très régulièrement. En termes d’impact financier, à ce stade, il n’y avait pas grand-chose, nous avons juste continué comme d’habitude. Nous n’avions aucun [additional] soignants ou n’importe qui à ce stade, nous avions l’habitude d’y aller aussi souvent que nous le pouvions.

Puis, une fois arrivés au point où nous avons dû l’emmener chez le médecin pour son premier test de mémoire, et une fois les résultats revenus, c’est à ce moment-là que nous avons dû commencer à penser à [arranging] plus de soin. Et cela a obligé ma sœur à prendre un jour de congé par semaine de son travail et à passer deux après-midi par semaine avec ma mère.

Elle le fait depuis près de 4 ans maintenant. Et nous avons d’autres soignants qui viennent environ deux fois par jour maintenant pour s’assurer qu’elle se lève, et lui donner un déjeuner et l’autre le soir, pour lui donner un dîner. Ils le font environ 4 jours par semaine, et nous récupérons le reste.

Dr Guite : Quels types d’examens et de processus de diagnostic ont lieu de nos jours ?

Dr Ameen-Ali : Il existe différents types de scans qui peuvent être effectués, [such as] TEP et IRM.

Dans quelle mesure peuvent-ils contribuer au diagnostic des maladies du cerveau ? Discutable, je pense, parce que si nous recherchons des changements cérébraux associés à la maladie d’Alzheimer, par exemple, la question est de savoir dans quelle mesure pouvons-nous voir cette pathologie dans le cerveau dans la vie. Quelque chose comme la maladie d’Alzheimer ne peut en fait être diagnostiqué que post mortem, lorsque nous pouvons confirmer que ces changements pathologiques dans le cerveau sont bien là.

Mais quelque chose comme une TEP, une tomodensitométrie ou une IRM, ils peuvent voir s’il y a cette atrophie générale dans le cerveau, et c’est quelque chose que nous nous attendrions à voir dans quelque chose comme la maladie d’Alzheimer, en particulier l’atrophie autour de l’hippocampe, qui est la partie du cerveau qui est responsable de différents processus de mémoire.

Ainsi, dans une certaine mesure, ces scintigraphies cérébrales peuvent aider au diagnostic d’une certaine maladie cérébrale qui conduit à la démence, mais nous devons nous rappeler qu’elle ne peut être confirmée que post mortem.

Dr Guite : Vous avez parlé d’atrophie, qu’est-ce que cela veut dire ?

Dr Ameen-Ali : L’atrophie est essentiellement l’endroit où le tissu cérébral se dégrade. Si vous deviez voir un cerveau atrophié, vous verriez essentiellement un rétrécissement de certaines zones du cerveau.

Dr Guite : Je crois comprendre que les nouvelles TEP peuvent examiner comment le cerveau métabolise les nutriments, comme le sucre, et qu’elles peuvent montrer s’il y a ou non des protéines mal repliées. Pouvez-vous simplement expliquer ce que sont ces protéines – amyloïde et tau – et quelle est leur importance ?

Dr Ameen-Ali : L’amyloïde et le tau sont le genre de caractéristiques pathologiques caractéristiques de la maladie d’Alzheimer. L’amyloïde est une protéine qui s’agrège et s’agglutine dans le cerveau et forme des plaques, et c’est ce que nous voyons dans la maladie d’Alzheimer.

Ces plaques perturbent ensuite la fonction des cellules neuronales, ce qui entraîne bon nombre de ces problèmes cognitifs dont nous avons parlé plus tôt.

Il y a aussi tau, qui est [another] protéine dans le cerveau. Encore une fois, c’est une autre caractéristique pathologique caractéristique de la maladie d’Alzheimer. Normalement, c’est une protéine dans les axones des cellules nerveuses, et elle aide à former ce que nous appelons des microtubules qui sont responsables du transport des nutriments dans les cellules.

Ce que nous voyons dans la maladie d’Alzheimer, c’est qu’elle s’agrège dans ces enchevêtrements, et qu’elle perturbe la fonction cellulaire de cette façon, et qu’elle affecte la façon dont les cellules communiquent entre elles.

Dr Guite : Paula, après cette phase initiale et la perte de mémoire, qu’avez-vous commencé à remarquer d’autre ? [in your mother]?

Paule : Eh bien, nous avons remarqué qu’elle est devenue assez isolée. Elle n’a pas quitté la maison, elle a commencé à laisser ses pois sur la cuisinière. Et je pense, vous savez, que c’était le point où nous avons commencé à dire: « Eek, ça devient assez sérieux. »

Elle a toujours une sorte d’habitude instinctive, donc elle éteindra toujours les interrupteurs à la fin de la journée. C’est quelque chose qu’elle fait depuis toujours. Mais à peu près tout le reste…

Elle sait qu’il y a un réfrigérateur dans sa maison, et elle sait qu’il devrait y avoir quelque chose sur les étagères, et elle mettra des choses dans le réfrigérateur. Il peut s’agir d’un paquet de chips ou d’une tasse. Elle a une sorte de mémoire visuelle du frigo, elle sait en quelque sorte à quoi ça sert, mais elle ne sait pas trop comment s’en servir.

Mais c’est à peu près tout. Elle ne se nourrit pas. Si elle ne boit pas d’eau, elle ne pourra certainement pas prendre de médicaments. elle ne se lave pas [on her own]. Si on lui demande de se laver le visage ou quelque chose comme ça, elle est assez rusée, elle ira dans la salle de bain, fermera la porte, ne vous laissera pas entrer, puis ressortira.

Elle croit toujours qu’elle cuisine son propre dîner, elle croit toujours qu’elle peut faire tout ce qu’elle a toujours fait. Je ne pense pas que ce soit du déni, nécessairement. je pense qu’elle a juste [thinks that] c’est arrivé, donc, elle a dû le faire.

Elle n’a aucune idée de qui moi et ma sœur sommes – elle nous reconnaît [as familiar faces], mais elle ne sait pas qui nous sommes. Elle n’a aucune connaissance des gens qui viennent tous les jours pour l’aider.

Elle n’est pas très active, elle s’assied presque tous les jours sur sa chaise avec la télé allumée et regarde dans l’espace.

Dr Guite : Kam, puis-je revenir sur cette description dévastatrice du changement de personnalité, du changement de comportement, que se passe-t-il réellement dans le cerveau ? Parce que plus tôt tu as dit [changes] commencé dans l’hippocampe, qui est la zone liée à la gestion des souvenirs. Mais il semble que plus de choses se passent. Que se passerait-il réellement à mesure que la démence progresse ?

Dr Ameen-Ali : C’est l’une des complexités de ces types de maladies du cerveau qui mènent à la démence : Tout d’abord, comment elles peuvent affecter les gens très différemment selon les parties du cerveau qui sont touchées par la maladie.

Avec quelque chose comme la maladie d’Alzheimer, nous savons que la pathologie progresse dans certains domaines. Et à mesure que la maladie progresse, elle commence à affecter davantage de zones du cerveau, c’est pourquoi vous pourriez initialement voir des problèmes de mémoire.

Mais beaucoup de gens pourraient les rejeter en disant qu’ils vieillissent jusqu’à ce que la maladie progresse et que de plus en plus de domaines cognitifs commencent à être affectés. Ainsi, à mesure que la maladie progresse vers davantage de zones corticales, vous pourriez voir plus de problèmes liés au langage autour de la personnalité, puis des problèmes visuels et spatiaux que vous pourriez voir plus tard à mesure que la maladie progresse dans ces zones corticales.

Dr Guite : Pouvons-nous simplement regarder en arrière et comprendre pourquoi ces choses se produisent ? Quels sont les facteurs de risque liés aux maladies chroniques et aux expositions?

Dr Ameen-Ali : Si vous vous souvenez, j’ai mentionné plus tôt la maladie d’Alzheimer sporadique — la maladie d’Alzheimer qui survient dans la plupart des cas. Et c’est généralement après l’âge de 65 ans que nous voyons cela, de sorte que lorsque nous parlons de facteurs de risque, ils sont associés à ce type de maladie d’Alzheimer.

Nous avons ce que nous appelons des facteurs de risque non modifiables. Ce sont ces gènes à risque que j’ai mentionnés plus tôt. L’âge et le sexe sont également des facteurs de risque non modifiables. L’âge est en fait le plus grand facteur de risque pour quelque chose comme la maladie d’Alzheimer.

Mais nous avons aussi ces 12 facteurs de risque modifiables. Ce sont des choses que nous faisons dans notre vie que nous pourrions potentiellement changer et qui peuvent réduire notre risque de démence. Et il y a aussi, en général, des choses que nous pouvons faire pour promouvoir une bonne santé cérébrale, en général.

Ces facteurs de risque modifiables comprennent des choses comme l’obésité, l’hypertension, le diabète, le tabagisme, l’inactivité physique, la solitude… Les lésions cérébrales sont également importantes.

Dr Cohut : Donc, certains des facteurs de risque, mais aussi les interventions préventives qui font l’objet de beaucoup de presse, sont l’éducation et l’activité sociale. Vraisemblablement, plus vous restez longtemps dans l’éducation et plus vous êtes socialement actif et impliqué, plus le risque de démence est faible. Et ta mère, Paula ? Quelle a été son expérience de l’éducation et aussi de la vie sociale ?

Paule: Éducation minimale, voire pas du tout. Il faut se rappeler qu’elle est née au début des années 30. Sa vie sociale était plutôt bonne. [My parents] avaient un groupe d’amis quand ils avaient entre 50 et 60 ans. Ils partaient en vacances ensemble et des trucs comme ça. Mais c’était assez sporadique.

Et puis ils pourraient voir leurs amis de temps en temps. Mais surtout, je dirais qu’ils sont en quelque sorte collés ensemble. Mon père était le social, il avait une vie beaucoup plus active.

Dr Guite : Quel âge avait votre mère lorsqu’elle a quitté l’école ?

Paule : Certainement pas plus d’environ 13 ans. Elle n’était pas là très souvent. Vous devez vous souvenir de la [impact of the] la guerre et l’évacuation et tout ce genre de choses.

Dr Guite : Que se passe-t-il lorsque nous avons ces éléments d’éducation, de déficience auditive, de contact social — comment protègent-ils ou réduisent-ils l’incidence de la démence ?

Dr Ameen-Ali : Ces facteurs de risque dont nous avons parlé, nous savons qu’ils sont associés à un risque accru de démence. Mais ce que nous essayons de comprendre en tant que scientifiques et en tant que chercheurs, c’est : quel est réellement le mécanisme qui relie ces facteurs de risque au type de maladie que nous observons et qui conduit ensuite à la démence ?

Parce que nous pouvons faire des études où nous pouvons découvrir s’il existe une corrélation significative entre ces facteurs et la démence, mais qu’est-ce qui fait exactement qu’une lésion cérébrale augmente considérablement le risque de développer une démence ?

La façon dont j’aime l’imaginer, c’est que notre recherche pour essayer de comprendre ces mécanismes est comme la boîte noire, que nous essayons de comprendre ce qui se passe à l’intérieur de cette boîte noire. Nous avons donc ces facteurs de risque d’un côté, qui sont les entrées, puis la maladie et la pathologie, qui sont les sorties, mais que se passe-t-il à l’intérieur ?

C’est presque comme si vous aviez des facteurs de risque et des facteurs de protection. Et, vous savez, tout dépend de cet équilibre entre la minimisation de vos facteurs de risque et la maximisation des facteurs de protection.

Et c’est un jeu de probabilité, vraiment, parce qu’il n’y a aucune garantie qu’en faisant l’une de ces choses, vous attrapez la démence. Et il n’y a aucune garantie que si vous ne faites aucune de ces choses, vous en serez protégé, mais il s’agit essentiellement de gérer les risques.

Dr Guite : J’ai lu que ces 12 facteurs de risque ne représentent que 40 % des cas de démence. Vous avez donc les 60 % restants, qui se trouvent dans votre boîte noire. Puis-je revenir à votre boîte noire maintenant ? Parce que nous avons de l’amyloïde et de la protéine tau, et nous avons ces facteurs de risque, mais que se passe-t-il d’autre ?

Dr Ameen-Ali: Neuroinflammation est un domaine de recherche assez important en ce qui concerne l’examen d’un mécanisme potentiel qui entraînerait des maladies du cerveau menant à la démence.

La neuroinflammation est quelque chose qui m’intéresse. Il existe un type de cellule immunitaire dans le cerveau appelée microglie, et elle est impliquée dans une réponse inflammatoire dans le cerveau.

Beaucoup de rechercher que j’ai fait concerne les lésions cérébrales. J’ai donc examiné ces cellules, ces cellules microgliales, et à la fois la réponse inflammatoire aiguë et aussi une réponse inflammatoire chronique à la suite d’une lésion cérébrale, et comment cela pourrait être le mécanisme qui augmente le risque de démence après une lésion cérébrale.

Tout dépend donc de la façon dont les cellules réagissent dans le cadre d’une réponse neuro-inflammatoire dans le cerveau. Et comment, au fil du temps, s’il y a une réponse chronique, parce que nous savons que les réponses neuro-inflammatoires sont conçues à l’origine pour être protectrices, mais si c’est si les cellules sont activées à long terme, comme dans l’activation chronique, pourraient-elles réellement causer des dommages ? Et cela pourrait-il être ce qui conduit alors au développement de la pathologie que nous voyons dans quelque chose comme la maladie d’Alzheimer ?

Dr Cohut : Je pensais aussi à des recherches récentes qui se sont penchées sur l’axe intestin-cerveau, donc le lien entre les bactéries dans notre intestin et ce qui se passe dans notre cerveau. Et on a parlé de l’influence des bactéries intestinales sur le cerveau dans le contexte de la démence. Je me demande donc si cela pourrait avoir quelque chose à voir avec la neuroinflammation à un niveau quelconque ?

Dr Ameen-Ali : C’est possible, car lorsqu’on parle de neuroinflammation, il peut s’agir d’une inflammation systémique. Il peut s’agir d’une inflammation qui s’est produite à un moment donné de la vie d’une personne. Il pourrait s’agir d’une inflammation qui s’est produite et qui a ensuite affecté le cerveau.

Il y a donc la possibilité qu’une inflammation se soit produite ailleurs dans le sang, dans le corps, ce qui a ensuite entraîné une réaction inflammatoire dans le cerveau. Cela ne doit pas nécessairement provenir d’une blessure que je regarde dans le cerveau, cela peut aussi être une inflammation systémique.

Dr Guite : Que pensez-vous de l’avenir de la démence et de la maladie d’Alzheimer ?

Paule: C’est délicat. Je pense que, dans notre situation, si nous voulons être brutalement honnêtes, il est trop tard pour un quelconque traitement pour ma mère. Pour nous, il s’agit simplement de la protéger, de s’assurer qu’elle est nourrie, de s’assurer qu’elle boit…

Vous savez, ma question est à quel moment pensez-vous que les gens devraient approcher leur médecin pour un diagnostic ou un scanner cérébral ? Parce que, tu sais, dans son cas, on ne s’en est pas aperçu, c’était trop tard. Je ne dis pas qu’ils auraient pu l’arrêter.

Mais à quel moment pensez-vous qu’il faille s’en occuper et ne pas attendre le diagnostic ? Parce qu’une fois que vous avez un diagnostic, vous savez, vous ne pouvez pas faire grand-chose, et c’est triste, c’est un jeu d’attente, et nous ne savons pas à quoi nous attendre. Nous n’avons eu aucun avertissement, nous ne pouvions rien faire à l’avance.

Dr Ameen-Ali : je dirais que [obtaining a] un diagnostic le plus tôt possible est la meilleure chose à faire, vraiment. Et cela peut être très difficile, car souvent, ces premiers signes peuvent être simplement rejetés comme vieillissants ou pas assez significatifs.

[However,] plus le diagnostic est précoce, mieux c’est, car [then] les traitements seront les plus efficaces. Ils ne peuvent pas arrêter la maladie, mais ils peuvent avoir un impact beaucoup plus important sur les symptômes plus tôt ils sont livrés.

Je pense qu’à l’avenir, nous devons être en mesure de diagnostiquer beaucoup plus tôt, si nous voulons avoir des traitements efficaces. Et en termes de développement de traitements, il est peu probable que nous ayons un seul médicament qui ait un impact significatif. Comme il existe de nombreux mécanismes pathologiques potentiels différents, il est probable que nous aurons besoin de différents médicaments administrés ensemble, en parallèle, qui auront un effet significatif sur la progression de la maladie.

Paule : Pensez-vous que, potentiellement, nous pourrions arriver à un endroit où le dépistage ou le diagnostic de la démence sera quelque chose comme vous auriez pour le dépistage du cancer du sein qui deviendrait une partie courante de vos soins médicaux quotidiens ?

Dr Ameen-Ali : Je pense que oui. Je pense que si nous avons de meilleurs tests cognitifs qui sont plus sensibles à certains types de déclin de la mémoire, parce que différents types de déclin de la mémoire à des rythmes différents.

Si nous avons des tests sensibles, nous pouvons certainement les administrer à un certain âge lorsque votre risque augmente. Et puis, espérons-le, cela commencera à attraper les gens à un rythme plus précoce lorsque la maladie en sera à ses premiers stades. Et c’est ce qui, je pense, aura un effet significatif sur la démence à l’avenir.

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